Difterite: potrebbe diventare una delle principali minacce globali?

Data pubblicazione: 31/05/2021
Categoria: Ultime notizie - Autore: Staff Ambimed

Difterite: potrebbe diventare una delle principali minacce globali?

La difterite è un'infezione relativamente facile da prevenire, grazie soprattutto alla disponibilità di vaccini efficaci. Attualmente però, il batterio della difterite, si sta evolvendo per diventare resistente a una serie di classi di antibiotici e in futuro potrebbe portare alla fuga dalla copertura vaccinale, avverte un team internazionale di ricercatori dal Regno Unito e dall'India.

I ricercatori, guidati da scienziati dell'Università di Cambridge, affermano che l'impatto del COVID-19 sui programmi di vaccinazione contro la difterite, insieme a un aumento del numero di infezioni, rischia che la malattia diventi ancora una volta una delle principali minacce globali.

La difterite è un'infezione altamente contagiosa che può colpire il naso e la gola e talvolta la pelle e se non trattata correttamente può rivelarsi fatale. Nel Regno Unito e in altri paesi ad alto reddito, i bambini vengono vaccinati contro la malattia. Tuttavia, nei paesi a basso e medio reddito, la malattia può ancora causare infezioni sporadiche o focolai in comunità non vaccinate o parzialmente vaccinate.

Il numero di casi di difterite segnalati a livello globale sta aumentando gradualmente. Nel 2018, ci sono stati 16.651 casi segnalati, più del doppio della media annuale per il periodo 1996-2017 (8.105 casi).

La difterite è causata principalmente dal batterio Corynebacterium diphtheriae e si diffonde principalmente da tosse e starnuti o attraverso il contatto ravvicinato con qualcuno infetto. Nella maggior parte dei casi, i batteri causano infezioni acute, guidate dalla tossina difterica.

In uno studio pubblicato su Nature Communications, un team internazionale di ricercatori del Regno Unito e dell'India ha utilizzato la genomica per mappare le infezioni, incluso un sottogruppo dell'India, dove nel 2018 si è verificata oltre la metà dei casi segnalati a livello globale.

Analizzando i genomi di 61 batteri isolati dai pazienti e combinandoli con 441 genomi disponibili pubblicamente, i ricercatori sono stati in grado di costruire un albero filogenetico - un "albero genealogico" genetico - per vedere come le infezioni sono correlate e capire come si diffondono. Hanno anche usato queste informazioni per valutare la presenza di geni di resistenza antimicrobica (AMR) e valutare la variazione delle tossine.

Il principale componente patogeno di C. diphtheriae è la tossina difterica, che è codificata dal gene tox. È questo componente che viene preso di mira dai vaccini. In totale, i ricercatori hanno trovato 18 diverse varianti del gene tossico, di cui molte avevano il potenziale per modificare la struttura della tossina.

Il professor Gordon Dougan dell'Istituto Cambridge di immunologia terapeutica e malattie infettive (CITIID) ha dichiarato: "Il vaccino contro la difterite è progettato per neutralizzare la tossina, quindi qualsiasi variante genetica che modifichi la struttura della tossina potrebbe avere un impatto sull'efficacia del vaccino. Sebbene i nostri dati non suggeriscano che il vaccino attualmente utilizzato sarà inefficace, il fatto che stiamo assistendo a una diversità sempre crescente di varianti tossicologiche suggerisce che il vaccino e i trattamenti che prendono di mira la tossina devono essere valutati regolarmente."

Le infezioni difteriche possono solitamente essere trattate con una serie di classi di antibiotici. Sebbene sia stata segnalata la resistenza di C. diphtheriae agli antibiotici, l'entità di tale resistenza antimicrobica rimane in gran parte sconosciuta.

Quando il team ha cercato geni che potessero conferire un certo grado di resistenza agli antimicrobici, ha scoperto che il numero medio di geni AMR per genoma aumentava ogni decennio. I genomi di batteri isolati dalle infezioni dell'ultimo decennio (2010-19) hanno mostrato il numero medio più elevato di geni AMR per genoma, quasi quattro volte in media rispetto al decennio successivo più alto, gli anni '90.

L'eritromicina e la penicillina sono gli antibiotici di scelta tradizionalmente raccomandati per il trattamento dei casi confermati di difterite in stadio iniziale, sebbene ci siano diverse classi di antibiotici disponibili per trattare l'infezione. Il team ha identificato varianti resistenti a sei di queste classi in isolati dagli anni 2010, più alte che in qualsiasi altro decennio.

Il dottor Pankaj Bhatnagar dell'ufficio nazionale dell'Organizzazione Mondiale della Sanità per l'India ha affermato: "Raramente la resistenza antimicrobica è stata considerata un problema importante nel trattamento della difterite, ma in alcune parti del mondo i genomi batterici stanno acquisendo resistenza a numerose classi di antibiotici. È probabile che ci siano una serie di ragioni per questo, inclusa l'esposizione dei batteri agli antibiotici nel loro ambiente o in pazienti asintomatici trattati contro altre infezioni".

I ricercatori affermano che COVID-19 ha avuto un impatto negativo sui programmi di vaccinazione infantile in tutto il mondo e arriva in un momento in cui il numero di casi segnalati è in aumento, con il 2018 che mostra la più alta incidenza in 22 anni.

Il dottor Ankur Mutreja del CITIID, che ha guidato lo studio, ha dichiarato: "È più importante che mai capire come si sta evolvendo e diffondendo la difterite. Il sequenziamento del genoma ci offre un potente strumento per osservarlo in tempo reale, consentendo alle agenzie di sanità pubblica di agire prima che sia troppo tardi. Il rischio è che diventi di nuovo una delle principali minacce globali, potenzialmente in una forma modificata e meglio adattata".

Will, RC et al. Spatiotemporal persistence of multiple, diverse clades and toxins of Corynebacterium diphtheria.Nat Comms; 8 Mar 2021; DOI: 10.1038/s41467-021-21870-5

Fonte: EurekAlert

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