West Nile Virus

Il virus del Nilo occidentale (WNV) è un virus trasmesso da artropodi patogeni umani (zanzare) ampiamente diffuso. In alcuni casi può portare a gravi condizioni neurologiche.

Il virus West Nile (WNV) è un virus a RNA a filamento singolo che appartiene alla famiglia Flaviviridae, genere Flavivirus. Questa famiglia include diversi importanti agenti patogeni trasmessi da artropodi umani, come dengue (DENV), Zika (ZIKV), encefalite trasmessa da zecche (TBEV), febbre gialla (YFV) o encefalite giapponese (JEV) virus. 

Agente infettivo

Il virus fu isolato per la prima volta nel 1937 da un paziente febbrile nel distretto del Nilo occidentale dell'Uganda, rendendolo uno dei primi virus trasmessi da artropodi (arbovirus) ad essere identificato.

Strutturalmente, è un virus avvolto e sferico di circa 40-50 nm di diametro con una membrana a doppio strato lipidico che circonda un nucleo capsidico. Il genoma codifica per sette proteine ​​non strutturali e tre proteine ​​strutturali: le proteine ​​dell'involucro, della membrana e del capside.

A partire dagli anni '90, la diffusione geografica dei virus è stata osservata nella regione del Mediterraneo e in Europa, e un'epidemia più recente dovuta a un questo virus ha provocato casi di gravi malattie neurologiche in Grecia nel 2010.

Distribuzione geografica

Il virus del Nilo occidentale (WNV; famiglia Flaviviridae; genere Flavivirus) è distribuito a livello globale e trattenuto da un complesso ciclo di trasmissione che coinvolge più specie di zanzare e uccelli; con un'ampia distribuzione in Africa, Medio Oriente, parti dell'Europa e dell'ex Unione Sovietica, Asia meridionale, Australia e, dal 1999, Nord, America centrale e meridionale e Caraibi.

Il WNV fu isolato per la prima volta nel 1937 dal sangue di un febbrile donna della provincia del Nilo occidentale dell'Uganda. 

Il primo focolaio di WNV si è verificato in Israele nel 1951, seguita da epidemie nel 1952, 1953, 1957 con il primo caso registrato di grave malattia neurologica da WNV.

Dalla sua comparsa nelle Americhe nel 1999, il virus ha provocato oltre 48.000 segnalazioni, 24.000 casi neuroinvasivi, oltre 2.300 decessi e una stima di 7 milioni di infezioni umane totali negli Stati Uniti continentali. 

Le stagioni 2002 e 2003 sono state le più grandi epidemie di malattie neurologiche da WNV registrate fino ad oggi; quella del 2003 rappresenta la più grande epidemia di WNV fino ad oggi registrata.

Al momento, WNV è considerato una delle malattie zoonotiche più importanti che preoccupano la popolazione degli Stati Uniti e non solo. 

Nei due decenni i progressi per tale agente infettivo sono stati limitati per controllare la trasmissione del virus. 

Per WNV, la genomica dei virus ha giocato un ruolo centrale nello scoprire come il virus è emerso ed è diventato endemico in una nuova regione dopo la sua introduzione.

L'incidenza delle malattie da WNV segnalate negli Stati Uniti e in Canada si è successivamente relativamente stabilizzata e, dal 2004 circa, il numero di casi segnalati negli Stati Uniti è rimasto relativamente stabile o è diminuito, suggerendo un pattern più endemico.

L'attività del WNV nel resto del mondo è fortunatamente meno drammatica.

Trasmissione

Il WNV è un virus trasmesso da artropodi (arbovirus) che viene mantenuto in un ciclo enzootico tra zanzare e ospiti vertebrati, principalmente uccelli.

I serbatoi del virus sono gli uccelli selvatici e le zanzare le cui punture sono il principale mezzo di trasmissione dall’uomo.

Le zanzare del genere Culex in particolare sono le più frequenti nella trasmissione del virus all'uomo, nonostante il fatto che è stato trovato in 65 diverse specie di zanzare e 326 specie di uccelli.

In Nord America, sebbene il genoma WNV sia stato trovato in più di 58 specie di zanzare, Culex pipiens (la zanzara domestica settentrionale), Culex quinquefasciatus (la zanzara domestica meridionale) e Culex tarsalis sono i vettori più importanti; è stato anche isolato dalle zecche nell'emisfero orientale, ma il loro ruolo nel ciclo enzootico non è chiaro.

Quasi tutte le infezioni umane da WNV sono dovute a punture di zanzare infette; tuttavia, sono state notate altre modalità di trasmissione nell'uomo. La trasmissione di WNV associata alla trasfusione è stata identificata per la prima volta nel 2002, quando 23 persone negli Stati Uniti sono state infettate dopo aver ricevuto piastrine, globuli rossi o plasma da 16 donatori di sangue viremico.

Continuano a verificarsi rari casi di trasmissione associata a trasfusioni a causa di donazioni di sangue che hanno livelli di virus al di sotto del limite di rilevamento.

Una seconda trasmissione si è verificata nel 2005 in cui l'infezione da WNV si è verificata in tre dei quattro riceventi di organi da un donatore comune con infezione da WNV.

Questo donatore era sieropositivo per gli anticorpi IgM WNV ma negativo per l'acido nucleico WNV, suggerendo che la trasmissione può essere possibile in assenza di viremia sierica rilevabile.

Da quel momento, negli Stati Uniti e in Europa sono stati segnalati molti altri casi o gruppi di infezione da WNV acquisiti tramite trapianti di organi solidi.

Sono state identificate altre rare circostanze di trasmissione. La trasmissione intrauterina è stata documentata in un caso di una madre che è stata infettata da WNV a circa 27 settimane di gestazione e successivamente ha partorito un bambino con grave corioretinite e lissencefalia.

Sintomi

Il periodo di incubazione dal momento della puntura della zanzara infetta oscilla tra 2 e i 14 giorni.

A seguito di un morso da zanzare infette da WNV, il virus infetta il tessuto sanguigno, le cellule vengono quindi infettate dal virus.

Il virus si moltiplica nei tessuti e produce a viremia di basso livello, che diminuisce con il comparsa di anticorpi IgM anti-WNV.

Il virus infetta successivamente gli organi (come milza, fegato, reni e SNC) ed è stato anche rilevato nelle urine di un paziente 8 giorni dopo la comparsa dei sintomi.

Solo il 20% dei pazienti infetti possono accusare sintomi aspecifici come febbre, malessere generale, tosse, mal di testa, dolore oculare, nausea, vomito, linfonodi ingrossati ma anche complicazioni neurologiche come l'encefalite o meningite.

Principalmente individui anziani o immunocompromessi sono a rischio di forme più gravi di malattia indotta da WNV, che si verificano fino all'1% delle infezioni.

Diagnosi

La diagnosi da infezione da WNV avviene attraverso esami di laboratorio.

Questa è talvolta impegnativa a causa della mutazione del virus di stagione in stagione, bassa carica virale all'inizio della malattia, reattività crociata sierologica a altri flavivirus.

Se il virus coinvolge il SNC (Sistema Nervoso Centrale) si eseguono esami diagnostici sul fluido cefalorachidiano, prelevato mediante rachicentesi.

Trattamento

Attualmente non esiste un trattamento definitivo per l'infezione da WNV.

Si applica una terapia di supporto per trattare i sintomi e il dolore oltre a monitorare alcuni parametri vitali. Infatti, in assenza di un trattamento antivirale definitivo, la gestione della malattia dovuta all'infezione da WNV rimane di supporto.

I pazienti con WNF non complicata, generalmente non richiedono un intervento specifico, sebbene a volte possa essere necessario il controllo del mal di testa e la reidratazione.

Tuttavia, le persone con viremia WN documentata in cui sono presenti anche altri fattori di rischio, tra cui l'età avanzata e l'immunosoppressione sottostante, dovrebbero essere osservati per la progressione verso una malattia neuro invasiva più grave.

L'agente antivirale ribavirina ha dimostrato attività in vitro contro l'infezione da WNV, ma l'efficacia non è stata ancora dimostrata nei modelli animali o nell'uomo.

Prevenzione

Data l'assenza di un trattamento definitivo per l'infezione da WNV, la prevenzione rimane il fulcro della gestione del WNV umano dal punto di vista della salute pubblica.

La prevenzione può assumere la forma di programmi basati sulla comunità e di protezione personale. I programmi pubblici di controllo delle zanzare per ridurre le popolazioni di vettori sono impiegati in diversi gradi in varie comunità del Nord America e possono comportare la rimozione dei siti di riproduzione delle zanzare, l'impiego di larvicida e l'irrorazione per le zanzare adulte.

Le misure di protezione personale includono la limitazione delle attività all'aperto all'alba e al tramonto quando l'attività delle zanzare è elevata, la copertura della pelle esposta con maniche lunghe e pantaloni e l'uso di repellenti per insetti. I repellenti più efficaci per l'uso sulla pelle sono i prodotti che contengono dietiltoluamide (DEET), picaridina (KBR 3023), IR3535 o olio di limone eucalipto.

In generale, concentrazioni più elevate di principio attivo forniscono una maggiore durata di protezione, indipendentemente dal principio attivo.

La permetrina è un efficace insetticida e repellente approvato per l'uso su indumenti o tessuti ma non sulla pelle.

Sebbene diversi vaccini candidati WNV siano in fase di valutazione, nessuno è autorizzato o disponibile per l'uso negli esseri umani.

Non è chiaro se la vaccinazione con vaccini contro il flavivirus correlati (ad esempio, encefalite giapponese o febbre gialla) fornisca una protezione significativa contro la malattia da WNV. Sebbene sia probabile che possa essere sviluppato un vaccino WNV efficace per gli esseri umani, il rapporto costo-efficacia e la fattibilità commerciale di un tale vaccino rimangono incerti.

Il WNV rimane una minaccia significativa per gli esseri umani in molte parti del mondo. 

Il suo potenziale di causare epidemie nelle aree endemiche è allarmante. La sua capacità di acquisire mutazioni che portano ad una maggiore virulenza, in coppia con la sua flessibilità nell'usare varie specie di zanzare come vettori e uccelli come ospiti amplificatori rendono le epidemie estremamente imprevedibili.

Infine, il riscaldamento globale e il traffico sempre crescente di esseri umani, animali e merci sono fattori aggiuntivi che favoriscono l'ulteriore diffusione di WNV. 


Bibliografia:

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